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En el país del “oro blanco”


Francia es el número uno de los deportes de invierno con los más grandes espacios esquiables del mundo. Aún así, la montaña francesa sigue innovando.

Por Emmanuel Thévenon, periodista

Con siete macizos (Alpes del Norte, Alpes del Sur, Pirineos, Macizo central, Jura, Vosges y Córcega), el sistema montañoso ocupa aproximadamente una quinta parte del territorio francés (120.000 kilómetros cuadrados) cubierto en su mayoría de gandes cantidades de nieve. De ahí la idea de los poderes públicos, a partir de los años sesenta, de invertir masivamente en "el oro blanco". Reto conseguido ya que Francia ocupa hoy el primer lugar en el mundo en lo que a deportes de invierno se refiere.

Durante la temporada 2002-2003, 8 millones de esquiadores, dos de ellos extranjeros (principalmente británicos, belgas, holandeses), han sido acogidos en las 357 estaciones de deportes de invierno francesas, la mitad de ellas administradas por una estructura pública o por una estructura paralela. Cerca de 4 000 remontes les han llevado hasta la cima de los 8 000 kilómetros de pistas que surcan el espacio esquiable más grande del mundo (1 180 kilómetros cuadrados). Estos esquiadores se han dedicado sobre todo al esquí alpino, aunque también practican el nórdico (esquí de fondo) y no solamente en los macizos de poca altitud (Jura, Macizo central y Vosges).

Dos millones de aficionados al esquí de fondo han utilizado los 13 000 kilómetros de pistas y los 5 700 kilómetros de itinerarios bali-zados, puestos a su disposición por más de 800 municipios. En total, la actividad turística de montaña (verano e invierno) ha generado un volumen de negocios de 9.150 millones de euros.

Campeones del equipamiento de deportes de invierno

La diversidad de pistas y remontes, la calidad de la nieve, la espera limitada al pie de pista y una buena dirección son las principales bazas de Francia, que se lleva un cuarto del mercado europeo del esquí (32 millones de personas practican este deporte en todo el continente), antes de Austria, Suiza e Italia. En diez años, los beneficios generados por los remontes han crecido un 31%. Indispensable para la economía de las regiones montañosas de Francia, la empresa de remontes Poma, con sede social en Isère, es una de las más importantes empresas de transporte por cable del mundo, con instalaciones en los cinco continentes.

El dinamismo del sector también consolida el comercio y la industria. Las 1.200 tiendas de deporte instaladas en las estaciones de montaña generaron un volumen de negocios de 500 millones de euros en 2002. Y vendieron sobre todo material (esquís, bastones, snowboards, raquetas, zapatos....) de la firmas Salomon, Rossignol o Dynastar. Las tres marcas francesas representan más de la mitad del volumen de negocios mundial (1.670 millones de euros) del equipamiento de deportes de invierno y exportan más del 80% de su producción.

Cabe señalar igualmente el auge de Sun Valley, instalado en la Ciotat (sur de Francia). Desde hace veinte años, esta empresa familiar de ropa deportiva no ha dejado de crecer. Ha sabido adaptarse a las nuevas tendencias de la moda que surgieron en los años noventa.

En veinte años, "el oro blanco" se ha afianzado como un componente esencial de la economía de las zonas montañosas, aportando a la población –las estaciones emplean a 130 000 asalariados– importantes posibilidades de desarrollo. En realidad, la situación es un poco más compleja. En Francia, la economía de los deportes de invierno está, muy concentrada. Las tres regiones de los Alpes del Norte (Alta Saboya, Saboya e Isère), templo del esquí alpino, representan, más del 79% del volumen de negocios de los remontes nacionales. En los Pirineos, solamente 6 estaciones totalizan el 80% de las inversiones.

Nuevos espacios para los enamorados de los deportes de invierno de fuertes sensaciones. © DR/SunValley

Inversiones considerables

En este comienzo del siglo XXI, y a pesar de la buena salud global, la montaña debe hacer frente a varios retos. La adaptación al recalentamiento del planeta no es el menos importante. Mucho menos numerosas, las nevadas caen cada vez más tarde y de manera anárquica. Esta penuria afecta sobre todo a los que practican esquí de fondo y a las pequeñas estaciones familiares, de poca altitud (entre 1 000 y 1 500 metros), siempre en déficit de nieve. Las más endeudadas están llamadas a desaparecer o a transformarse, ofreciendo otras actividades a sus clientes. Son numerosas aquéllas que, potencialmente rentables, son administradas actualmente por el sector privado (Rémy-Loisirs, TransMontagne).

Conscientes de que el peligro podría amenazarles dentro de diez o veinte años, las estaciones de altitud media (2000 metros) invierten masivamente en la nieve artificial. Serre-Chevalier (Altos Alpes) cuenta con 350 cañones de nieve y Alpe-d’Huez con más de 700. Fijas o movibles, estas instalaciones producen nieve a través de la pulverización del agua cuando hace frío. Pero como el recurso es limitado, a la larga, esta evolución corre el riesgo de producir problemas de aprovisionamiento, en especial de agua potable. Los ecologistas temen también las consecuencias, por el momento desconocidas, de recurrir a aditivos químicos o bacteriológicos destinados a subir la temperatura de congelación del agua.

Otra tendences es la interconexión de pistas esquiables que permite ofrecer cada vez más esquí con un mínimo de remontes. Testigo de esta evolución es el flamante Vanoise Express, el teleférico más importante hasta hoy, con cabinas de dos pisos para 200 pasajeros. Instalada por encima de un valle, esta línea de 1,8 kilómetros de largo, se recorre en tres minutos y permite unir las estaciones de les Arcs y de la Pagne (Alpes del Norte). Bautizado "Paradisqui", el conjunto cuenta con no menos de 420 kilómetros de pistas. En total, las estaciones de deportes de invierno han invertido, en 2002, más de 200 millones de euros en sus pistas de esquí, es decir cerca de un tercio de su volumen de negocios.

Finalmente, el número de esquiadores franceses, que ha aumentado regularmente hasta los años noventa, tiende a estancarse. Y el de los extranjeros también. Las estancias duran menos tiempo que antes y los visitantes están menos encariñados con "su" estación. Algunos refunfuñan, juzgando los precios demasiado elevados, y el alojamiento con frecuencia pequeño e impersonal. Los estudios muestran que una parte de la clientela es cada vez más exigente en la calidad y el costo de los servicios, pero también cada vez más sensible al no- mercantilismo.

Tignes. Instalaciones de tecnología punta. © R. Damoret/REA

Una oferta que se adapta a las nuevas exigencias

El mundo del "oro blanco" trata de responder a estas aspiraciones. Las estaciones han comprendido la necesidad de crear programas de restauración del parque inmobiliario del ocio: pistas de patinaje, centros de actividades acuáticas, infraestructuras para niños, sin olvidar a los abuelos (bancos limpios de nieve para vigilar a los pequeños en las pistas de trineo, por ejemplo).... Algunas estaciones hasta proponen pistas protegidas y "reservadas" para las familias, de modo que pequeños y grandes puedan practicar tranquilamente el esquí juntos. Se trata de ampliar la clientela sugiriendo otras actividades además del esqui: naturaleza, artesanía, bicis de montaña, senderismo (con acceso a los remontes para los peatones)...

Pero en ningún momento se ha olvidado a los esquiadores, en especial a los que buscan sensaciones nuevas a través del riesgo que implica la práctica fuera de la pista. La creación de snowparks, sea en los Arcs o en Avoriaz a principios de los años noventa, respondía a la llegada en tromba del snowboard. Desde entonces, Nicolas Mermoud, que dirige la oficina de estudios Sparks, concibió, para los Dos Alpes, un nuevo tipo de pista: el slide. Propone, en 150 hectáreas, un conjunto de recorridos para el gran público que permite iniciarse en la velocidad, en el cross y en el salto de barreras rocosas.... Un concepto que se podría extender a todas las montañas francesas.

 

La montaña francesa en cifras

• Dominios esquiables: 357 estaciones (1.180 kilómetros cuadrados) de las cuales más de la mitad están administradas por estructuras públicas o paralelas.

• Equipamientos: 4.000 remontes, con 750 millones de euros de cifra de negocios.

• Efectivos: 128.500 asalariados (de los cuales 2.500 son socorristas encargados de las pistas y 14.300 son monitores diplomados).

• Ingresos de turismo de montaña: alrededor de 10.000 de euros

• Practicantes de deportes de invierno: 8 millones, 2 millones de los cuales son extranjeros.

E. T.

 

Con la amable autorización de Label France

 

 

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